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Consideraciones al usar un láser para codificar frutas y verduras

  • Por Neil Cook
  • septiembre 15, 2017
  • Industria alimentaria

¿Has visto algún cambio en el pasillo de frutas y verduras? A medida que los supermercados empiezan a conocer más acerca de los beneficios de cambiar las etiquetas adhesivas por la impresión láser, analizamos cinco puntos que productores, envasadores y minoristas deben conocer para que se ponga en marcha este nuevo tipo de codificación.

La impresión láser sobre frutas y verduras: ¿Por qué está causando tanto revuelo? Este nuevo tipo de codificación genera una mayor eficiencia y un ahorro de costes,además aporta un valor añadido que es el cuidado del medio ambiente ya que al reemplazar las etiquetas adhesivas con codificación láser se podría genera un ahorro significativo relacionados con las etiquetas, la energía y las emisiones de CO2.

Muchas marcas han comenzado a implementar esta tecnología. El proveedor holandés de frutas y verduras Nature & More y el supermercado sueco ICA se han unido para llevar a cabo la prueba de impresión láser más grande hasta la fecha. Actualmente, están reemplazando las etiquetas adhesivas en aguacates orgánicos y batatas con un marcaje por láser.

Además un importante minorista del Reino Unido declara que pasarse de las etiquetas adhesivas al láser se podría ahorrar hasta diez toneladas de etiquetas y papel soporte y hasta cinco toneladas de adhesivo cada año, y eso solo para una gama de productos como son los aguacates. Por otro lado todos estos datos de ahorro son muy buenas noticias para la Madre Naturaleza, ya que con la codificación láser se produce menos del 1% de las emisiones de carbono que se necesitan cuando se crea una pegatina de dimensiones similares.

A pesar de estos beneficios ecológicos, marcar con láser en las frutas y verduras es un verdadero desafío tanto para los productores como para los especialistas en procesamiento y envasado, esto se debe al hecho de que las frutas y las verduras vengan en una gran variedad de formas y tamaños lo que representa un verdadero reto en la línea de producción.Además, descubrimos en nuestra reciente encuesta de Twitter que a los consumidores les preocupa todo este proceso de marcaje con láser y les interesa mucho saber si con el se daña a los alimentos.

Os dejamos cinco puntos que los productores, especialistas en codificación y envasadores deberían conocer.

1. Salud y seguridad

La mayoría de las personas tienden a asociar los láseres con el peligro. El 43% de los encuestados mencionó la salud y la seguridad como una preocupación relacionada con la impresión láser en frutas y verduras. Podríamos decir que hay un temor significativo entre los consumidores de que los productos alimenticios con codificación láser no sean seguros para comer.

El proceso de la codificación con láser de las frutas y verduras se produce al proyectar con una luz intensa sobre la capa externa del producto. Esto elimina el pigmento de la piel para dejar una marca en la que pueda leerse con claridad la fecha de consumo preferente, el país de origen y la información de trazabilidad o simplemente un logotipo.

Según una investigación realizada por la Universidad de Florida se ha demostrado que la técnica de marcaje con láser no dá como resultado un aumento en la descomposición o la contaminación microbiana. Sin embargo, este estudio se ha llevado a cabo en cítricos encerados, esta técnica de encerar la fruta no se realiza de forma rutinaria en todos los países. Consejo: las empresas deben tomar en cuenta todas las opciones y factores que se mencionan en este blog.

Dar aconocer la información, la investigación y las pruebas realizadas sobre este tipo de codificación es lo que se necesita para alejar los temores que puedan tener los consumidores,de esta manera se les puede ayudar a comprender las implicaciones reales a largo plazo.

La industria también debe tener cuidado con el lenguaje a utilizar para describir la tecnología de codificación con láser. A veces las marcas que se hacen con este tipo de codificación sobre el producto se les ha llamado "tatuajes", sugiriendo que la tinta está involucrada en el proceso, esto es contraproducente ya que, al no se cierto, confunde aún más al consumidor.

2. Cambios a las características del producto

El 28% de nuestros encuestados estaban preocupados acerca de que si el láser afectaba el sabor, la textura, la madurez o la vida útil de las frutas y verduras. El informe mencionado anteriormente señaló que los productos cítricos marcados con láser presentaron un deterioro en la calidad de la piel. Tras el éxito inicial en términos de reducción de envases con este tipo de marcaje, se suspendió una prueba con naranjas después de que se descubrió que la cáscara de éstas se estaba "autoregenerando", por ello es posible que a veces se necesite aplicar una capa de algun material (como cera) sobre la piel de la fruta o verdura con la finalidad de que la codificación sea legible.

Sin embargo, para una amplia gama de productos, incluidos los aguacates, las batatas, los pepinos y los cocos, el láser puede ser una solución muy viable.

3. Legibilidad y fácil lectura

Las manzanas no vienen como el papel (en resmas con formato DINA4). Los plátanos pueden ser grandes o pequeños, con curvaturas muy diferentes. En resumen: las frutas y verduras vienen en diferentes formas y tamaños, por esta razón puede ser una tarea muy díficil al intentar aplicar códigos con láser y garantizar que la marca resultante sea legible.

La configuración correcta, los sistemas de manejo y la infraestructura general son claves y en definitiva un "factor decisivo" para saber si se puede usar o no esta tecnología, y el 16% de nuestros encuestados está de acuerdo.

Otro punto que los especialistas en codificación y los productores deben tomar en cuenta es que la fruta y la verdura tienden a ser productos muy delicados. Las manzanas, por ejemplo, pueden magullarse fácilmente si se golpean en la línea de producción. Del mismo modo, esto puede ocurrir con otras como los melocotones o las naranjas, por ello esta solución puede funcionar mejor en las frutas con una piel más gruesa, como los aguacates.

El resultado final debe ser óptimo porque de lo contrario, si el código no puede leerse, la solución entonces es inútil.

4. Rendimiento

Si el producto se daña en la línea de producción, los consumidores no lo comprarán. Tiene que haber un elemento de control de calidad para asegurarse de que el producto tenga el estándar requerido después del marcaje.

Esto tiene un impacto obvio en la velocidad a la que los productos pueden pasar por la línea de producción. Y en este caso la velocidad está vinculada directamente a los beneficios.

Como el láser requiere de una colocación precisa de la fruta, el proceso es "lento" en comparación a otros tipos de producto, digamos 1 o 2 segundos más de impresión para cualquier carga y descarga.

Nuevamente, la configuración correcta en la línea de producción es muy importante para maximizar la velocidad sin poner en riesgo la calidad del producto.

Sin embargo, en empresas como por ejemplo, Aguacates Hass, donde el precio es mayor por cada producto por ser "único" o "exclusivo",la velocidad no supone un problema, ya que sus líneas de producción son de rendimiento lento lo que significa que la velocidad en ella no sea tan alta. De hecho, este tipo de productor puede ir aún más allá al utilizar su propio logotipo como garantía de calidad, reforzando así su imagen de marca.

Si necesitas un consejo ...

La transición de las etiquetas adhesivas a la codificación láser de frutas y verduras aporta beneficios ecológicos y un importante ahorro en los costes de entrega para los proveedores. Sin embargo, existen dudas y preguntas acerca de las propiedades físicas y biológicas de las frutas, las implicaciones para la salud y la seguridad,así como sobre el manejo de éstas en la línea de producción y la legibilidad final del código impreso.

Todas estas interrogantes deben investigarse, probarse y superarse a fin de considerar si esta tecnología se puede implementar con éxito en todas las variedades de frutas y vegetales.

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